¿Puede el equipo de gimnasia de Florida encontrar la redención este año?

 A pesar de la ovación de pie de los fanáticos que llenaron las instalaciones de práctica del Centro O’Connell en el campus de la Universidad de Florida, y una puntuación perfecta de 10.0, Trinity Thomas no pudo ocultar su descontento.

Sabía que había dado el más pequeño de los saltos al desmontarse de la barra de equilibrio.

Y a pesar de que esto era solo una reunión entre escuadrones, ella inmediatamente negó con la cabeza y suspiró mientras salía de la lona.

«Siempre hay espacio para mejorar», dijo Thomas después. «Sé que siempre puedo ser mejor».

Al día siguiente, en la práctica abierta, Thomas se dirigió directamente a la viga, decidido a desmontar correctamente.

Como ella y todos sus compañeros de equipo que regresan saben muy bien, nada está garantizado en la gimnasia universitaria. Una rutina de haz puede cambiarlo todo.

Los Gators pasaron gran parte de la temporada 2021 en el puesto número 1, pero las lesiones y la fatiga de la temporada afectada por COVID 19 los descarrilaron en la recta final. Después de parecer casi imparable, el equipo se abrió paso cojeando hasta la postemporada y terminó en tercer lugar en los campeonatos de la SEC. Los Gators se recuperaron para avanzar a la final por equipos en los campeonatos de la NCAA, pero una desastrosa rotación de apertura en la viga, incluidas dos caídas, les dio un déficit demasiado grande para superar. Terminaron en cuarto.

Ahora, gracias a una regla de la NCAA que permite un año adicional de elegibilidad para los afectados por la pandemia, Florida, número 2 en el ranking, devolvió a casi todos los miembros del equipo esta temporada, incluido Thomas, un estudiante de último año que lideró la nación en todos los rankings para gran parte de la temporada 2021, y las 14 veces All-Americans y «Super Seniors» Alyssa Baumann y Megan Skaggs.

Y se une a ellos una de las clases de primer año más condecoradas en la memoria reciente, incluida la medallista de plata mundial de 2021 Leanne Wong y la medallista de oro del equipo mundial de 2018 Riley McCusker. Morgan Hurd, la campeona mundial de 2017, también está en la lista, pero no competirá esta temporada debido a un desgarro del ligamento cruzado anterior en la rodilla derecha .

«Nuestro objetivo este año es ganar un campeonato nacional», dijo Thomas. «Hemos llegado tan cerca y ahora tenemos un poco de dolor en el hombro. No puedo esperar a que Gator Nation, y todos los fanáticos de la gimnasia universitaria, vean este equipo porque realmente somos algo especial».

El domingo, los fanáticos de todo el país tendrán la oportunidad de ver exactamente de lo que habla Thomas en un encuentro televisado por ABC contra los actuales campeones de la SEC y Alabama, el No. 11 del ranking (3 p. m. ET).


La profundidad en el equipo de Florida es casi una vergüenza de riquezas. Ocho gimnastas en la lista cuentan con experiencia en el equipo nacional de EE. UU.: Thomas, Baumann, Skaggs, Hurd, McCusker, Wong, la estudiante de último año Sydney Johnson-Scharpf y la estudiante de primer año Sloane Blakely.

«Se me pone la piel de gallina pensando en este equipo», dijo la entrenadora en jefe Jenny Rowland, quien está en su séptima temporada en el puesto. «Me pellizco casi todos los días y no tengo miedo de decir, incluso a mi equipo, ‘No puedo creer que puedo hacer lo que tengo que hacer y estar cerca de quien tengo que estar». Estoy muy emocionada de que estas mujeres causen sensación en el mundo de la NCAA».

No es la mayor cantidad de miembros del equipo nacional en un equipo, pero está bastante cerca. Solo la escuadra de Georgia de 2004 tuvo más, con nueve. Baumann dice que tampoco hay forma de olvidarse de tener tanto talento.

«Todos los días en la práctica me he quedado impresionado por algunas de las habilidades que estoy viendo», dijo Baumann. «El otro día miré y estoy bastante seguro de que Leanne hizo un double pike Arabian Half o algo así y pensé: ‘¿Qué? ¿De dónde salió eso? ¿Pensé que estábamos en la universidad?’ Es muy divertido de ver, y estoy bastante seguro de que Riley puede hacer todas las habilidades en el código de puntos en las barras, por lo que es increíble verla».

Y los elogios y logros de los miembros del equipo son asombrosos cuando se miran colectivamente: siete medallas de campeonato mundial, 10 medallas panamericanas y 17 apariciones en el podio del campeonato nacional de EE. UU. De las nueve gimnastas que actualmente compiten en el nivel de la NCAA y que anteriormente representaron al equipo de EE. UU. en los campeonatos mundiales, cuatro de ellas son Gators.

Pero hay un logro que está notablemente ausente en la lista de Florida: una aparición olímpica. Como uno podría suponer, eso no fue por elección.

Las lesiones del año olímpico descarrilaron los sueños de Baumann, Thomas, McCusker y Hurd, todos los cuales habían sido candidatos legítimos para formar parte de los equipos de 2016 o 2020.

McCusker, una de las principales gimnastas estadounidenses en barras y vigas, fue quizás la más desafortunada. Cambió de gimnasio a principios de 2020 después de que su entrenadora Maggie Haney fuera suspendida durante ocho años por USA Gymnastics por abuso verbal y emocional. McCusker había sufrido una serie de lesiones debido al sobreentrenamiento y fue una de las gimnastas que habló sobre sus experiencias con Haney.

McCusker luchó para volver a su mejor forma, pero una lesión casual en el tobillo la limitó a solo barras en las pruebas olímpicas, y no fue nombrada para el equipo.

«Mi corazón está hecho añicos en millones de pedazos», escribió McCusker en Instagram poco después . Es tan difícil haber llegado tan lejos y haber estado tan cerca de mis sueños para quedarme corto».

Hurd ganó cinco medallas en campeonatos mundiales en 2017 y 2018 y en un momento pareció estar cerca del equipo olímpico de 2020, pero las lesiones y una serie de cirugías en su codo derecho la descarrilaron en el período previo a los Juegos retrasados. No pudo calificar para las pruebas y no recibió una invitación a pesar de sus resultados anteriores.

«Hubo tantos días después de eso en los que pensé: ‘Realmente no quiero ir al gimnasio hoy'», dijo Hurd. «Fue como, ‘¿Cuál es el punto?’ No me salté el gimnasio en absoluto desde que me convertí en un élite y pensé que había hecho todo bien. Y todavía no funcionó para mí».

Wong estuvo más cerca de realizar su sueño olímpico al ser nombrada suplente. Pero en Tokio, se vio obligada a permanecer en cuarentena durante 14 días después de que Kara Eaker, una compañera suplente, dio positivo por el virus. Mientras el equipo de EE. UU. ganaba la medalla de plata, ella estaba aislada y sola en una habitación de hotel, tratando de descubrir cómo ver una transmisión en vivo.

Solo se suma al chip en el hombro al que aludió Thomas. Y para estos estudiantes de primer año, la gimnasia universitaria es como presionar el botón de reinicio.

«Le ha pasado a mucha gente en este equipo», dijo Baumann sobre la decepción olímpica. «Toda mi mentalidad había sido, ‘Olimpiadas, Olimpiadas, Olimpiadas’, y luego fue como, ‘¿Y ahora qué?’ Pero luego llegué aquí y me di cuenta de lo increíble que era aquí y realmente aprecié todo aquí. Estoy muy feliz de ver a todos [los estudiantes de primer año] disfrutando de la gimnasia nuevamente. Es muy agradable verlos reír y sonreír durante la práctica porque yo No creas que ese era el caso antes de que vinieran aquí».

Para Hurd, McCusker y Wong, la escuela se siente como un nuevo comienzo en el gimnasio, y más allá. Excepto por una clase de educación vial de una semana, Hurd no había tomado una clase en persona desde sexto grado debido a las exigencias de su riguroso horario. McCusker no había tenido compañeros de clase no virtuales desde el octavo grado.

«Después de las pruebas olímpicas, fue muy difícil para mí porque no sabía quién era fuera de la gimnasia», dijo McCusker. «Toda mi identidad era la gimnasia. Pero venir aquí y convertirme en estudiante, compañera de equipo y amiga, y tener la oportunidad de ser social, me uní al consejo de estudiantes y atletas, así como a un grupo de diversidad e igualdad en campus, realmente me ha ayudado a abrir mi mundo y me ha permitido descubrir quién quiero ser fuera de la gimnasia».


Durante el primer encuentro de Florida de la temporada la semana pasada, un encuentro cuádruple en Gainesville contra Northern Illinois, Rutgers y Texas Woman’s, los Gators lograron una victoria dominante con un puntaje final de 197.675. Fue el puntaje más alto en un encuentro de apertura en la historia del programa, y ​​Blakely se convirtió en la primera estudiante de primer año de Florida en capturar un título completo en su debut desde que Kytra Hunter ganó en 2012.

El encuentro de este fin de semana contra Alabama, también en Gainesville, proporcionará la primera prueba real contra un enemigo formidable. La competencia no será mucho más fácil después de eso. Los Gators se enfrentarán a Georgia y Arkansas, que entraron en la temporada clasificados entre los 20 primeros, antes de que termine el mes. También competirán contra los perennes contendientes al título Oklahoma y LSU. Los enfrentamientos con enemigos de la SEC más clasificados esperan en febrero.

«Este año probablemente será el más competitivo y tendrá el nivel más alto de talento que jamás haya visto la gimnasia universitaria», dijo Rowland. «En general, es increíble ver quién está compitiendo. No creo que ningún deporte se haya beneficiado tanto [del cambio en la regla de nombre, imagen y semejanza] e inmediatamente cambió para siempre el panorama de este deporte. Nadie lo hará». alguna vez tendrán que agonizar sobre qué camino [aprovechar la fama olímpica o competir en la universidad] otra vez, y pueden hacer ambas cosas».

Cuatro miembros del equipo olímpico de 2020 harán su debut en la NCAA esta temporada: Sunisa Lee (Auburn), Jade Carey (Oregon State), Jordan Chiles (UCLA) y Grace McCallum (Utah). Anteriormente, los medallistas olímpicos tenían que renunciar a lucrativas oportunidades financieras para seguir siendo elegibles para la NCAA, pero ese ya no es el caso. Si bien esa es una buena noticia para entrenadores como Rowland, así como para gimnastas y fanáticos, hace que ganar en el nivel de la NCAA sea aún más difícil.

A pesar del aumento de la fuerza de la competencia, Rowland insiste en que su estilo de entrenamiento y su filosofía no cambiarán. Si bien los miembros de su equipo hablan abiertamente sobre el deseo de un campeonato nacional y, por supuesto, a ella le encantaría darle a la universidad su cuarto título general y el primero desde 2015, dice que ese no es el punto de referencia de una temporada exitosa.

«Elite es tan individual y cuando llegas aquí por primera vez, es posible que no te sientas como parte de la familia de inmediato. Trato de estar allí para [los estudiantes de primer año] … y hacerles saber que son amados y cuidados, y cómo mucho los apreciamos».trinidad tomás

Para atletas como McCusker y Thomas, fue el enfoque de entrenamiento de Rowland lo que los atrajo a la escuela en primer lugar. Además de un ambiente familiar, Rowland y sus entrenadores asistentes intentan crear (el cuerpo técnico incluso se va de vacaciones juntos durante su tiempo libre), el énfasis está en las metas, el impulso y los sentimientos de cada gimnasta. Rowland nunca quiere presionar demasiado.

«Las expectativas que estas mujeres se ponen a sí mismas son tan altas y más altas que cualquier cosa que yo quisiera ponerles», dijo Rowland. «Al igual que para mí, mis expectativas para mí son muy altas, pero también soy mucho mayor y más sabia, y tengo que seguir recordándoles que disfruten el proceso y que no piensen demasiado en el futuro. Todos ya tienen metas». y sueños, solo quiero ayudar a mantener ese fuego fuerte y esa pasión allí, y realmente ayudar a descubrir cuál es su ‘¿por qué?’, qué es lo que los mantiene en marcha.

«No hablamos de ganar, no hablamos de cómo vamos a vencer a cualquier equipo al que nos enfrentemos a continuación. Nos acercamos todos los días con ‘¿Qué vamos a hacer hoy para ser mejores?'».


En la mañana de diciembre después del intrasquad, las gimnastas llegaban en parejas al set lleno de humo de su video promocional anual para Jumbotron y las imágenes de las redes sociales. Con leotardos brillantes, maquillaje listo para la cámara y bailando con la música de fondo (hay mucho de Drake con el elemento básico ocasional de las fiestas mezclado), un hombre con una camiseta que dice «Director creativo» instruye a cada gimnasta sobre qué hacer. hacer cuando sea su turno frente a la cámara. Hay mordiscos de Gator, segmentos rápidos de coreografías de rutinas de piso, luces intermitentes y una cantidad interminable de selfies detrás de escena para sus cuentas de Instagram.

Para los veteranos del equipo, es un día para mostrar sus personalidades y ser el centro de atención. Para los estudiantes de primer año, parece un poco desalentador y la mayoría parece tímido. Thomas, que lleva un collar con una «F» de gran tamaño y con adornos durante parte de su sesión, recuerda muy bien cómo son esas experiencias.

«Elite es tan individual y cuando llegas aquí por primera vez, es posible que no te sientas como parte de la familia de inmediato», dijo Thomas. «A veces necesitas ayuda para salir de tu caparazón. Trato de estar allí para ellos, al igual que los estudiantes de segundo, tercer y cuarto año estuvieron conmigo cuando llegué aquí, y les hago saber que son amados y cuidados, y cuánto los amamos». apreciarlos. Pero lleva tiempo».

La transición puede ser difícil para cualquier estudiante de primer año proveniente de la élite, pero Wong tuvo el desafío adicional de unirse al equipo a fines del semestre de otoño. Vino a Gainesville por unos días después de regresar a casa desde Tokio para la orientación de estudiantes de primer año y luego regresó a casa para entrenar con la esperanza de formar parte del equipo para el mundial. Tomó clases en línea. Después de sus dos actuaciones ganadoras de medallas en los mundiales, también en Japón, regresó al campus una semana después. Ella ha estado en la escuela desde noviembre y en su mayoría se ha adaptado a ser parte de un equipo.

«No ha sido un gran cambio estar aquí», dijo Wong. «Pero todo el equipo definitivamente tiene una variedad de personalidades, por lo que puede volverse bastante loco en el gimnasio, y todos gritan el uno por el otro, y eso es realmente diferente de lo que estoy acostumbrado. Todavía me estoy acostumbrando ese.»

Hurd se sorprendió de inmediato de lo ruidosas que son las prácticas, con la música a todo volumen y todos animándose constantemente unos a otros. Hurd se unió al equipo en diciembre después de pasar el otoño actuando en la gira Gold Over America de Simone Biles.

Y aunque se sentirá su ausencia en el piso de competencia, Florida tiene gimnastas más que suficientes para llenar el vacío. De hecho, con 18 mujeres en la lista (incluida Hurd) y solo seis capaces de competir en cada evento por encuentro, hace que las prácticas sean un poco más competitivas.

«Cuando entras en práctica y ves a la gente trabajando tan duro, no puedes evitar querer trabajar para ser la mejor versión de ti mismo también», dijo McCusker. «Si veo que alguien acaba de hacer algo increíble en el piso, me dan ganas de hacerlo igual de bien en vigas, o en lo que sea que esté trabajando. Siento que nos empujamos unos a otros de esa manera».

Durante la temporada, es probable que haya semanas en las que algunas gimnastas solo compitan en uno o dos eventos o incluso queden descartadas por completo. Después de los problemas de lesiones tardías de la temporada pasada, y con el surgimiento de la variante omicron contagiosa, la asombrosa profundidad es un lujo que la mayoría está emocionado de tener y sabe que solo puede ayudarlos a lograr su objetivo colectivo.

«He hecho todas las competencias de mi carrera universitaria, por lo que será muy bueno tener un descanso algunas semanas en algunos eventos y no sentir que estoy defraudando al equipo», dijo Baumann. «Sin mencionar que esto nos da la oportunidad de incluir a otras personas y ver cómo encajan, y eso hará que nuestras alineaciones sean realmente buenas en la recta final. Creo que podríamos comenzar cada evento con 9.9s, y sabemos que eso es lo que tenemos que hacer para ganar un campeonato nacional.

«Ese es siempre el objetivo, siempre está en el fondo de nuestras mentes y lo que queremos. Pero este año, se siente más realista que nunca».

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